¿Toallitas de papel o secador eléctrico? Si cuando te estás secando las manos te haces esta pregunta, aquí algo al respecto

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Es una de las grandes preguntas que uno se hace en unos baños públicos: ¿Toallitas de papel o secador eléctrico? ¿Qué es mejor desde el punto de vista ambiental para secarse las manos?

Un estudio realizado hace unos años por la consultora Environmental Resources Management (ERM) para la marca británica de secadores eléctricos Airdri, compara 130.000 usos de estos dos sistemas de secado. Por un lado, poner las manos mojadas bajo el aire caliente producido por una máquina eléctrica durante 30 segundos. Por otro, coger dos toallitas de papel que acaban en una papelera. Un gesto y otro, frente a frente, repetidos hipotéticamente 500 veces por semana a lo largo de cinco años.

Habría que discutir si 30 segundos de aire de media o dos toallitas son la medida justa para secar bien unas manos: A veces la realidad resulta muy distinta. Lo que hace este trabajo es analizar los impactos ambientales de uno y otro sistema teniendo en cuenta todas las fases de su vida útil. En el caso del secador eléctrico, una máquina de 2,4 kW de Airdri modelo B-709, el estudio comienza considerando los efectos ambientales de la fabricación del aparato: 6,4 kilos de diferentes metales y plásticos, principalmente acero, aluminio, zinc y cobre. En cuanto al sistema de papel, contempla las consecuencias de producir toallitas de 3,79 gramos de media y de tipo C-Fold(1) y un dispensador de acero ligero (de 2,6 kilos), pero también la papelera de acero (de 6,2 kilos) y hasta una bolsa de basura de polietileno para cada día.

El principal impacto de producir los 30 segundos de aire caliente no está ni mucho menos en la fabricación de la máquina, sino en la electricidad necesaria para que el aparato funcione. Así pues, los efectos ambientales serán muy diferentes según el país donde se lave uno las manos, pues dependerá mucho de cómo se genere en cada sitio la energía (con centrales de carbón, ciclos combinados, nucleares o renovables(2)).

En lo que respecta a las toallitas, el impacto de la papelera y el dispensador resultan irrelevantes comparado con el resto. La mayor parte de los daños causados con este sistema ocurren por la fabricación de las toallitas de papel o por acabar estas en un vertedero (lo que genera gas metano).

La conclusión a la que llega este estudio es que la máquina resulta mejor para el medio ambiente en siete de las ocho categorías de impacto analizadas (cambio climático, acidificación, ecotoxicidad, toxicidad en humanos, nitrificación, capa de ozono o smog), obteniendo peores resultados sólo en una (degradación de los recursos). En el caso concreto del cambio climático, el trabajo considera que tras 130.000 usos el secador eléctrico habría generado cerca de 1,6 toneladas de CO2, mientras que las toallitas supondrían unas 4,6 toneladas.

Por supuesto, hay que tener en cuenta que este estudio fue encargado por una empresa de secadores eléctricos. Aún así, este trabajo pone de manifiesto dos cuestiones clave: Una es que la máquina puede reducir de forma considerable su impacto ambiental si la electricidad procede de fuentes renovables. La otra es que quizá la bolsa de basura diaria y la papelera de acero tengan una incidencia menor en el balance final del sistema de toallitas, pero su presencia en el baño resulta muy significativa: A diferencia de otros tipos de papel y cartón, como los embalaje o los de impresión, los tisú utilizados para secarse las manos no se reciclan, perdiéndose así una de las grandes ventajas ambientales de este material. Acabarán en un vertedero o en una incineradora, no pudiendo volver la celulosa al comienzo del ciclo.

También existe otra modalidad de secadoras eléctricas, de la marca británica Dyson, en las que se introducen las manos en una ranura donde reciben un chorro de aire frío a 640 km/h. Según asegura la compañía, estos aparatos pueden eliminar la humedad en tan sólo 10 segundos y no utilizan aire caliente, por lo que puede consumir un 80% menos de energía que un secador convencional. En cuestión de emisiones, un estudio realizado por esta empresa ha calculado que el modelo AB03 del secador de manos Dyson emite unos 900 kilos de CO2 a lo largo de toda su vida útil, que se estima en cinco años durante los cuales se realizarían 200 usos diarios.

Con todo, cuando se trata de comparar las máquinas con las toallitas, aquí los defensores del papel no esgrimen tanto argumentos ambientales, como de higiene. Los secadores eléctricos pueden contribuir a diseminar por las manos las bacterias que haya en los baños públicos. “Nosotros recomendamos el secado con papel”, asegura Jesús Rodríguez Baños, médico del Hospital Virgen de la Macarena de Sevilla y miembro de la Sociedad Española de Enfermedades Infecciosas y Microbiología Clínica (SEIMC), que también incide en que se desconoce hasta qué punto es esto importante. “Hay más datos de laboratorio que de espacios públicos y no sabemos si luego esto tiene una trascendencia grande”, destaca.

Existen muchos estudios sobre higiene en el secado con conclusiones diferentes: los hay que afirman que no hay diferencias entre los distintos sistemas u otros específicos que recomiendan los secadores Dyson frente a los tradicionales de aire caliente. En cualquier caso, según este médico de enfermedades infecciosas, lo más importante es intentar salir de los baños con las manos completamente secas. “Hay muchas bacterias que colonizan muy bien los ambientes húmedos”.

(1) El estudio analiza el impacto de las toallitas de papel, según cuatro bases de datos distintas y luego determina una media entre todas.

(2) El trabajo toma como referencia una media europea de la generación de electricidad.

Fuente: blogs.elpais.com por Clemente Álvarez

“Como si mirásemos por el ocular de un microscopio, Eco Lab es un blog ambiental que trata de ver más de cerca todo aquello que nos rodea. En este particular laboratorio se buscan respuestas a las cuestiones más enrevesadas que nos asaltan de forma cotidiana”.


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